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Era necesario, dice el mismo Sr. Gay, en el prólogo de su obra, [1] llenar el vacío que sobre la materia habían dejado las investigaciones de Molina, Ruiz y Pavón, Bertero, Bridge, Cuming, Cadleuch, Darwin, Meyen, Poeppig y diversos viajeros que en comisiones científicas visitaron á Chile, principalmente en los siglos XVII y XVIII y en el primer tercio del siglo XIX. [2].

La flora chilena, descrita por este autor, está clasificada en grupos naturales ó familias, y distribuídas éstas en otros tantos grupos de orden más elevado, y puestos bajo el cognomento de clases, etc. Siguiendo el orden botánico de De-Candolle asentado en su magnífica obra Prodromus que comienza por las Ranunculaceas y termina con las Algas.

Las importantes investigaciones de Gay, consignaron, en la clasificación de la flora chilena, á 4.000 nuevas especies, cuando sólo se habían rejistrado trescientas en los libros de botánica anteriormente publicados.[3]

La eminente obra de Gay, para los años en que fue escrita, es un monumento científico que será siempre utilizado en los estudios de las ciencias naturales de Chile.[4]

  1. Historia Física y Política de Chile, según documentos adquiridos en esta República durante doce años de residencia en ella, y publicada bajo los auspicios del Supremo Gobierno, por Claudio Gay.—Años 1844 á 1852. — (Botánica, 8 tomos).
  2. En el contrato celebrado entre el Gobierno de Chile y don Claudio Gay, se estipuló que el erario nacional costearía la impresión de la obra, obligándose el Sr. Gay á estudiar y describir lo siguiente:

    1.º La historia natural general de la república de Chile, que contuviese la descripción de casi todos los animales, vejetales y minerales, con sus nombres vulgares, utilidades y localidades, acompañada de una cantidad de láminas iluminadas proporcional á los objetos descritos.

    2.º La geografía física y descriptiva de Chile, con observaciones sobre el clima y temperaturas, en cada provincia, adornada de cartas geográficas de cada una y de láminas de vistas y planos de las principales ciudades, puertos y ríos.

    Después de otras extipulaciones del contrato viene la cláusula 6.ª que dice: Se obliga Gay á formar un catálogo de todas las aguas minerales del territorio con sus análisis químicos y designación de los lugares en que se hallan.

    Firmaron este protocolo, el presidente Ovalle y el ministro Portales, el 14 de Septiembre de 1830.

    Con fecha 8 de Octubre del mismo año, se nombró una comisión compuesta de los Srs. José Alejo Bezanilla, Francisco García Huidobro y José Vicente Bustillos, (quien acompañó en muchas excursiones al Sr. Gay,) para que vijilase el desempeño de las obligaciones contraidas.

  3. Se encuentran numerosos detalles sobre las exploraciones naturalistas y sobre las plantas medicinales americanas, tomados de los libros de viajes y apuntes científicos, publicados por los autores de aquel período, en el Dictionaire Universel de Mat. Med. et de Therap. por Mérat de Lens.—7 vols.—1829-1846.
  4. Conocemos además los artículos siguientes, publicados por Gay: