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Quijote de la Mancha la primer novela del mundo, traspuso el Pirineo para inspirar á Lesage el Gil Blas de Santillana, el más precioso mosaico francés que ha podido formar jamas con perlas españolas la imaginación de un novelista.


V.

DE LOS CUENTOS Y NOVELAS DE CORTAS DIMENSIONES Y DE LA NOVELA FANTÁSTICO-CRÍTICA.

Digimos arriba que á mediados del siglo XIII el infante D. Juan Manuel habia inaugurado en España con su Conde Lucanor el género de los cuentos ó novelas de cortas dimensiones.

Nacido en Escalona (Toledo) en 1282, nieto de Fernando III el Santo, el infante D. Juan Manuel fué el primero que, inspirándose en las fábulas arábigas, y particularmente en las aventuras del Caballero del Cisne, que su pariente Alfonso X habia dado á conocer en La Gran Conquista de Ultramar, se lanzó á escribir, en lengua vulgar y de propia cosecha, historias como las que á la sazón 1348) aparecian en Italia con el licencioso Decameron de Juan Bocaccio ó colección de cien novelas, nombre hasta entónces desconocido.

El Conde Lucanor, compuesto de cincuenta cuentos ó apólogos, era por extremo moral é instructivo y estaba escrito de una manera propiamente española, grave al mismo tiempo que sencilla; razón por la cual, por carecer de la exuberante pompa de los orientalistas, que tan bien habian reflejado en sus páginas los libros de caballería, entónces en boga, vivió dos siglos ignorado, hasta que Argote de Molina le imprimió en 1575.

Nueve años ántes, Juan de Timoneda, librero de Valencia, hombre de ingenio, aunque de escasa instrucción, inspirándose unas veces en autores italianos, otras en asuntos nacionales, de moralidad ó de carácter caballeresco, habia impreso en aquella ciudad su Patrañuelo ó colección de veintidos cuentos; y, como obtuviera no escasa aceptación, movió á ejercitar sus dotes en el nuevo campo de la patria literatura á los ingenios más renombrados.

En 1605 Cervantes dió á luz en el Quijote algunos de estos cuentos y ocho años más tarde una colección de ellos, sus Novelas ejemplares,